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Una nueva investigación sugiere que la vida fue traída a la Tierra desde Marte

Una nueva investigación sugiere que la vida fue traída a la Tierra desde Marte

El rover más avanzado de la NASA hasta la fecha se encuentra actualmente en camino al Planeta Rojo, donde intentará aterrizar la próxima semana. Y, si todo va según lo planeado, después de que el polvo rojizo se asiente, el rover Perseverance rodará por lechos de ríos secos en un primer intento directo de responder a la pregunta en el corazón de la mayoría de los programas de exploración de Marte: ¿hay vida allí? ¿O al menos ha estado alguna vez allí?

Es poco probable que la persistencia nos dé una respuesta definitiva a estas preguntas en el futuro cercano, pero a medida que los resultados de su trabajo regresen a la Tierra en los próximos años, algunos científicos planetarios los investigarán en busca de pistas para una idea aún más fantástica. La idea de que la vida en la Tierra proviene de Marte.

«Hay algunas cosas que se han conocido recientemente que apoyan firmemente al menos la plausibilidad de la suposición del origen de la vida en Marte y su posible transferencia a la Tierra», dice Christopher Carr, científico planetario del Instituto de Tecnología de Georgia, quien Recientemente publicó su artículo con una revisión de esta teoría.

En las últimas décadas, los biólogos han reconstruido grandes extensiones del árbol genealógico que conecta a todos los organismos conocidos. Los fósiles sugieren que los humanos y los simios tenían un ancestro común hace solo 13 millones de años, mientras que las ballenas, los murciélagos y los humanos hace unos 65 millones de años. El último ancestro común universal, el microbiano Adán o Eva, probablemente vivió en aguas cálidas cerca de un volcán submarino hace unos cuatro mil millones de años, según han demostrado estudios genéticos.


Todos los grupos de seres vivos de la Tierra. Estamos arriba a la derecha.

Y luego se pierde la pista. Los registros genéticos detallados desaparecen en la base del árbol de la vida. Es posible que el ancestro universal haya tenido competidores durante algún tiempo, y es posible que hayan permanecido en forma de fósiles, pero la tectónica de placas del planeta ha destruido durante mucho tiempo la mayoría de estas rocas primitivas. Todo lo que sabemos es que la Tierra se formó hace unos 4.500 millones de años, y quinientos millones de años después, vivió el antepasado común de todos los organismos. Cómo evolucionó y de dónde vinieron sus predecesores sigue siendo motivo de controversia.

Existe una teoría bastante bien desarrollada de la panspermia, que establece que la vida se puede transportar a través del espacio en asteroides, y esto no es particularmente sorprendente, ya que hay suficientes bacterias que pueden resistir fácilmente las duras condiciones del espacio durante varios años. Carr y muchos otros científicos desarrollaron aún más esta teoría: según ellos, quizás el ancestro común era un descendiente de «invasores marcianos» microbianos que volaron hacia nosotros en los llamados asteroides desde Marte. Esta suposición, por supuesto, no ha recibido una aceptación generalizada, pero Carr propone dos razones curiosas que nos hacen pensar en el origen marciano de la vida.

Las moléculas orgánicas se encuentran «prácticamente en todas partes» del universo, dijo. Pero nadie sabe en qué tipo de reacciones químicas se fusionaron en varios bloques de construcción necesarios para «ensamblar» las células en la Tierra. Una hipótesis es que el entorno más amigable para «prepararse para la vida» es la tierra rica en elementos en aguas poco profundas, donde la luz ultravioleta y el calor de los volcanes o los impactos de asteroides pueden mezclar los ingredientes correctamente.

Sin embargo, la Tierra primitiva se estaba ahogando literalmente en agua. Según los investigadores, hace tres mil quinientos millones de años, toda la superficie de nuestro planeta, con la excepción de un par de por ciento, estaba bajo el agua, y el antepasado universal vivió mucho antes. Mientras tanto, las simulaciones muestran que el joven Marte era húmedo, pero todavía había mucha tierra, lo que ofrece mucho más espacio para que comience la vida.

Marte puede tener inicialmente mucha agua, que perdió con el tiempo.

La segunda razón es aún más interesante y radica en los aminoácidos, los componentes básicos que utilizan las células para construir las proteínas necesarias para la vida. Todos los descendientes de un ancestro común crean sus mecanismos moleculares a partir de las mismas 20 moléculas, aunque es de suponer que la mayoría de las proteínas modernas se pueden crear a partir de la mitad de este repertorio.

Pero, ¿por qué necesitamos el resto de aminoácidos? Un estudio de 2018 muestra que ayudan a los organismos a hacer frente a la oxidación (porque el oxígeno que necesitamos para vivir es un agente oxidante bastante fuerte). Y, dado que el ancestro común tenía estos aminoácidos, podemos concluir que sus predecesores evolucionaron en un ambiente rico en oxígeno u otros compuestos oxidantes.

Pero la Tierra estuvo anóxica durante los primeros 2000 millones de años. Es decir, el antepasado universal en su hábitat simplemente no necesitaba aminoácidos «antioxidantes». ¿De dónde vinieron entonces? Carr sospecha que las raíces de su árbol genealógico podrían ir a Marte, donde las condiciones oxidativas surgieron antes que en la Tierra. Habiendo aparecido allí, la vida podría haber entrado en la Tierra en uno de los muchos asteroides que se intercambiaron entre los dos planetas.

Sin embargo, otros investigadores dudan de que los problemas del origen de la vida en la Tierra sean lo suficientemente graves como para recurrir a los viajes interplanetarios. Sí, no había continentes en la Tierra joven, pero según Nicholas Hud, bioquímico del Instituto de Tecnología de Georgia, había suficientes islas como Hawai que probablemente eran más que suficientes para la vida.


Algo como esto podría verse como hace miles de millones de años, el cráter Jezero, el lugar donde estudiará el nuevo rover.

Además, muchos científicos creen que la vida se originó en el fondo de los océanos, cerca de los respiraderos de los volcanes en las profundidades del mar: expulsan muchos elementos necesarios de las entrañas de la Tierra, y además, hace calor allí. Finalmente, Hud sospecha que los organismos pueden usar aminoácidos adicionales por razones distintas a la oxidación.

Varios investigadores a lo largo de los años han argumentado que Marte fue una vez un entorno más favorable para la vida que la Tierra, pero Hud aún no ha encontrado uno que le parezca atractivo. «Creo [перенос источника жизни на Марс] demasiado dramático «, dice.» Quizás solo necesitamos entender mejor la química. Quizás nuestro primer modelo de la Tierra no sea tan bueno como debería ser «.

El rover Perseverance ciertamente no encontrará signos de vida en Marte la próxima semana inmediatamente después del aterrizaje, pero sus observaciones al menos comenzarán a ayudar a los investigadores a agudizar su comprensión del pasado del Planeta Rojo. A medida que el rover explora el cráter Jezero, que transportaba agua fangosa del río desde todo el valle circundante, sus instrumentos ayudarán a determinar mejor cuándo Marte comenzó a oxidarse (u oxidarse) al analizar los sedimentos de la superficie (verificando así cuál fue primero). Un ancestro común en la Tierra o una posible vida marciana comenzó a adaptarse a un nuevo entorno).

Carr es miembro del proyecto MIT Search for Extra-Terrestrial Genomes, que está trabajando en un secuenciador de genes, y dice que después de años de desarrollo, su dispositivo se está acercando a la disponibilidad sobre la marcha. El secuenciador de genes se utiliza para detectar el material genético y «descompilar» su código. Pero, por supuesto, las posibilidades de descubrir vida microbiana en Marte gracias a las capacidades de Perseverance son extremadamente bajas, especialmente si se considera que las condiciones relativamente favorables en el moderno planeta rojo solo se encuentran en las profundidades de la superficie.

Sin embargo, Carr todavía espera que su dispositivo finalmente aterrice en Marte. «Realmente se puede hacer como parte de una misión futura», dice.