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Descifrado el genoma del ornitorrinco: ¿cómo apareció un animal tan inusual?

Descifrado el genoma del ornitorrinco: ¿cómo apareció un animal tan inusual?

Pone huevos. Suda con leche. Venenoso. Tiene 10 cromosomas sexuales y un pico. Quizás el ornitorrinco es uno de los mamíferos más inusuales que viven en el planeta Tierra. Pero, ¿cómo apareció esta maravillosa bestia, a una existencia que Europa no pudo creer durante mucho tiempo? Cuando la primera piel de ornitorrinco llegó a Inglaterra en 1797, los científicos decidieron que era una broma de un taxidermista que le había cosido un pico de pato a un animal parecido a un castor.

Los investigadores modernos todavía están tratando de comprender cómo el ornitorrinco, que a menudo se considera el mamífero más inusual del mundo, se ha vuelto tan único. Y ahora, un equipo internacional de investigadores de la Universidad de Copenhague ha mapeado de forma única el genoma del ornitorrinco y ha encontrado respuestas que han arrojado luz sobre el origen de algunas de sus características inusuales. Investigación publicada en una revista científica Naturaleza

“El genoma completo nos ha dado respuestas a preguntas sobre cómo salieron a la luz algunas de las características extrañas del ornitorrinco. Al mismo tiempo, decodificar el genoma del ornitorrinco es importante para mejorar nuestra comprensión de cómo han evolucionado otros mamíferos, incluidos los humanos. Es la clave para explicar por qué nosotros y otros mamíferos placentarios evolucionamos hasta convertirnos en animales que dan a luz bebés vivos en lugar de poner huevos ”, explica el profesor Guojie Zhang del Departamento de Biología de la Universidad de Copenhague.

El ornitorrinco, junto con la no menos extraña ecidosis, pertenece al antiguo grupo de mamíferos: los monotremas, que existieron durante millones de años antes de la aparición de cualquier mamífero «moderno». “De hecho, el ornitorrinco pertenece a la clase de los mamíferos. Pero genéticamente es una mezcla de mamíferos, aves y reptiles. Ha conservado muchos de los rasgos originales de sus antepasados, lo que probablemente contribuyó a su adaptación exitosa al entorno en el que viven «, dice el profesor Zhang.


Los ornitorrincos viven en cautiverio hasta por 10 años. Desafortunadamente, no hay datos sobre la vida útil en el hábitat natural.

Y estos interesantes animales viven solo en la parte oriental de Australia y la vecina isla de Tasmania (como de costumbre, cualquier cosa inusual vive solo en este continente). Los ornitorrincos prefieren vivir en ríos y cuerpos de agua dulce y, gracias a sus patas membranosas, pueden nadar rápido y sacar todo tipo de animales del limo.

Pone huevos, suda leche y no tiene dientes.

Una de las características más inusuales del ornitorrinco es que, aunque pone huevos como un reptil, también tiene glándulas mamarias. Pero no hay pezones: la leche se libera en la piel como sudor y los cachorros la lamen. ¿Como paso?

En el curso de nuestra evolución, los humanos hemos perdido los tres genes responsables de producir yemas de huevo. Por otro lado, por ejemplo, los mismos pollos siguen teniendo los tres. Una nueva investigación muestra que los ornitorrincos todavía llevan uno de estos genes, el que codifica la proteína vitelogenina, y perdieron dos más hace unos 130 millones de años. Y es el gen restante el que permite a los ornitorrincos seguir poniendo huevos.

Ok, ¿y la leche? Después de todo, las aves y los reptiles se las arreglan bien sin él. Pero en el caso de los ornitorrincos las cosas no son tan sencillas: en otros mamíferos, en el proceso de evolución, el gen que codifica la vitelogenina ha sido reemplazado por genes responsables de la producción de caseína, una proteína que es el principal componente de la leche. . El nuevo estudio muestra que el ornitorrinco también lleva los genes necesarios para codificar la caseína y, por lo tanto, también tiene una leche que es muy similar en composición a la de las vacas, los humanos y otros mamíferos.


Como muchas otras criaturas «extrañas», los ornitorrincos viven solo en Australia.

«El genoma del ornitorrinco nos muestra que la producción de leche en todas las especies de mamíferos existentes evolucionó utilizando el mismo conjunto de genes derivados de un ancestro común que vivió hace más de 170 millones de años, junto con los primeros dinosaurios durante el período Jurásico», dice Guojie Zhang. ..

Otra característica que hace que el ornitorrinco sea único es que, a diferencia de la gran mayoría de otros mamíferos, no tiene dientes. Más bien, a una edad temprana, crecen 8 dientes, pero se desgastan rápidamente y se convierten en dos platos calientes, que los animales usan para moler la comida. La investigación muestra que el ornitorrinco perdió sus dientes hace unos 120 millones de años, cuando desaparecieron cuatro de los ocho genes responsables de su desarrollo.

El único animal con 10 cromosomas sexuales.

Otra rareza del ornitorrinco, investigada por científicos, es la forma en que se determina su sexo. El hombre, como la gran mayoría de los mamíferos de la Tierra, tiene dos cromosomas que determinan el sexo: el llamado sistema de cromosomas X e Y, donde XX es una mujer y XY es un hombre. Sin embargo, el ornitorrinco también se destacó aquí: ya tienen 10 cromosomas sexuales, XXXXXXXXXX en la hembra y XYXYXYXYXY en el macho.

Ahora, gracias al mapeo casi completo del genoma del ornitorrinco a nivel cromosómico, los investigadores sugieren que estos 10 cromosomas sexuales en los ancestros de los mamíferos «normales» tenían una forma circular que posteriormente se rompió en muchos pedazos pequeños con los cromosomas X e Y . Al mismo tiempo, el genoma del ornitorrinco muestra que la mayoría de los cromosomas sexuales en los monotremas tienen más en común con los pollos que con los humanos. En otras palabras, muestra la relación evolutiva entre mamíferos y aves.


Los perros tienen gatitos, los gatos tienen gatitos. ¿Quiénes son los ornitorrincos?

Un par de datos interesantes sobre los ornitorrincos

Al estudiar la información sobre este animal, es difícil no resistirse y contar algunos datos más interesantes sobre ellos. En primer lugar, los ornitorrincos son uno de los pocos mamíferos que utilizan la electrorrecepción, lo que les permite buscar presas en aguas fangosas y fangosas. Estos receptores, capaces de capturar electricidad en el ambiente, se encuentran en el animal a lo largo de los bordes del pico (que es muy similar a la posición de la «brújula» en muchas aves migratorias).

En segundo lugar, el ornitorrinco es venenoso y muy pocos mamíferos pueden presumir de él. Los machos tienen espuelas venenosas en sus patas traseras, que necesitan durante las peleas de apareamiento, pero también pueden usarse para protegerse: su veneno es bastante capaz de matar a un perro.

Bueno, al final, los ornitorrincos tienen un metabolismo bastante bajo, lo que los vuelve a relacionar con los reptiles. Su temperatura corporal normal es de solo 32 grados Celsius. Sin embargo, al hacerlo, pueden aumentar considerablemente su metabolismo, lo que les permite sobrevivir durante horas en agua congelada.